揭秘英特尔VR硬件实验室:与塑造新现实赛跑,英特尔 VR 实验室

2016年11月04日   文章来源:科技传媒网   

  科技传媒网讯 科技媒体网站网易科技11月4日消息,据TechCrunch报道,从许多方面来看,虚拟现实(VR)依然属于“moonshot(疯狂而难以实现的技术)”。2014年Facebook斥资20亿美元收购Oculus,显然给了新未来主义者们缩短消费者接受VR技术提供了更大信心。对于其他科技巨头来说,这起收购是个信号,毕竟移动领域最成功的故事往往是紧盯“下个平台”。而对于那些已经闯入移动领域的公司来说,这个信号意味着它们需要在VR领域迅速采取行动。

  但是令人感到讽刺的是,在VR和AR(增强现实)领域押下重注的公司,往往是那些错失移动革命大潮的公司。随着智能手机销售业务崩溃,HTC开始积极投身VR领域,并将其定位为新的核心业务。曾作为手机市场王者的诺基亚,也正研发高端VR系统。Windows Mobile似乎从来未能引起消费者的共鸣,因此微软也在斥巨资为其头盔打造Windows Holographic OS。

  undefined

  在过去10年中,从很多方面来看,英特尔也未能抓住移动平台转变催生的诸多新机遇。在系统构架方面的固执坚持,导致英特尔很难追赶上高通、苹果以及三星的前进步伐。今年年初,英特尔宣布裁员1.2万人,并搁置了原子移动芯片组的某些开发工作。

  英特尔首席执行官布莱恩·科兹安尼克(Brian Krzanich)日前首次表态,承认该公司错失移动大潮的悲哀。他认为,尽管英特尔的VR项目还处于起步阶段,但其最终将成为英特尔的关键业务。

  科兹安尼克1982年加入英特尔担任工程师。那一年,科幻电影《电子世界争霸战》(Tron)上映,VR立刻成为许多人的未来梦想。VR技术在2016年已经取得长足发展,然而依然有很多人讽刺称,当前的VR努力无外乎是充当许多任性公司的公关特技,以假装创新获取研发资金。

  脑海中盘旋着这些想法,我走入英特尔位于圣克拉拉市的总部,对该公司VR硬件实验室开始专访之旅,那里的研究人员正在寻找如何虚拟复制我们感官体验的方法。英特尔正在研发其首款主打头戴式显示设备Project Alloy,这些研究攸关我们在英特尔打造的虚拟现实中如何去听、去看以及去感受。Project Alloy是无线独立式VR头盔,主要展示英特尔特有的“融合现实(MR)”技术。

  MR咒语

  除了无线VR头盔的早期尝试,英特尔也在利用其打造新的交互方式,即融合现实。在它出现的同时,我们已经听说过VR、AR、混合现实(MR)以及真实现实(RR)等术语。

  当然,我这样说并非是要求将融合现实也收录到字典中,而是其背后哲学非常引人关注。融合现实基本上就是VR与计算机视觉技术的融合,后者可为VR头盔提供理解其周围环境的能力,包括对环境来说比较特别的人、物以及地点等。这种技术非常依赖英特尔的计算机视觉摄像头阵列RealSense,该公司也在将其应用到机器人、无人机以及无人驾驶汽车上。

  提及融合现实技术时,RealSense能让头盔使用者似乎透过显示器在虚拟环境中看到部分现实世界(比如身体和其他人)。英特尔希望这种技术将能让你无缝融合到VR与物理复杂现实形成的不可能环境中。

  实验室

  英特尔的圣克拉拉园区看起来就像工作机器。当英特尔高管和雇员引导我通过严格的安检,带着我沿着走廊行进时,可以听到工程师们点击鼠标和敲击键盘的声音。

  我在实验室一楼注意到的第一件事就是,这里显得十分空旷。在我到来之前,实验室中大多数员工都不在,而且很多地方都处于封锁状态。各种杂音也安静下来,实验室的这个区域包括最先进的3D声学实验室,英特尔正为“融合现实”环境打造动态音频。

  第一个跟我友好打招呼的角色是一个机器人手臂,它的手上有很多传感器。这里是英特尔研究手势动作相关工作、并开发算法的地方,帮助该公司的RealSense传感器追踪手势。Oculus、HTC以及索尼等公司,已经开发出运动追踪控制器,可以与VR内容互动。英特尔希望更巧妙地应用手势追踪技术,打造无缝式交互。

  undefined

  与这个永远不知疲倦为何物的机器人手臂告别后,我来到更加空旷的六楼,这里是英特尔设计“内而外”追种技术的地方,这种技术可让Project Alloy头盔摆脱线缆束缚。目前,大多数VR设备都有线缆,这意味着头盔背面和昂贵的电脑之间有长长的电线相连。这些系统也可通过外部传感器追踪,以便于你在移动时系统能了解你的确切位置。

  然而,Project Alloy依赖RealSense传感器阵列,它可基于你与环境中物体相对位置来确定你的位置。你不必再设置任何东西,或在墙壁上钻孔,只需要自由地在房间里走动,不必顾及缆线的影响。

  Alloy头盔

  我们用了点儿时间了解英特尔用于追踪头部的设备,它看起来样子有点儿奇怪,机器头上配有摄像头眼睛。我准备亲自体验Project Alloy头盔。首先我获得了有关这个硬件的许多规格细节,它利用DS4 RealSense摄像头和英特尔用于处理计算机视觉的Skylake芯片组,这些套件可以精确追踪它的位置。

  尽管Project Alloy还处于研发阶段,但下一代(Alloy 2)将被安装全新的RealSense 400摄像头,将升级到Kaby Lake处理器。但最有意思的是,这款头盔不会放弃原子移动芯片组,转而使用英特尔最新收购的Movidius视觉处理单元。

  佩戴上Project Alloy后,我发现这款头盔感觉非常舒适,可在头上保持完美平衡。尽管我只玩了15分钟,但却留下深刻印象。

  英特尔头盔有些部分很粗糙,但也有些地方非常先进。总体来说,它让人觉得是一款与众不同的VR设备。在原型中,“内而外”追踪技术显然表现不错。但DS4 RealSense摄像头的精度似乎不太令人满意。由于深度相机的分辨率大幅提高,下一代摄像头将提供更加精确的追踪,所有东西都将变得更加清晰。

  undefined

  但是OEM厂商将于明年提供的整体硬件体验才更为关键。英特尔指出,制造消费硬件并非其长处,它更多专注于展示基本技术。英特尔高管蒂姆·帕克(Tim Parker)说:“在英特尔,我们专注于硬件和体验。但在制造物理设备时,我们不被认为是想象力最好的。”

  Alloy 2最终将依然属于参考设计,尽管英特尔将与微软和其他合作伙伴联合改进其性能。英特尔还没有在近期进军消费产品硬件业务领域的计划,但科兹安尼克希望,这款头盔可以让英特尔的技术成为下一代VR设备中的重要组成部分。他说:“到2017年中期,我们将拥有开源的Alloy平台,那才是我们的目标。开源这些技术,允许任何人继续完善它,就像微软PC业务那样。”

  令我依然感到好奇的是,英特尔如何能将其技术融入到有线的“融合现实”体验中。值得注意的是,英特尔已经宣称通过台式机芯片与有线VR建立起牢固联系。有意思的是,多位英特尔高管似乎都在刻意淡化Project Alloy的无线性质。事实上,我们的对话常常在不经意间重新回到有线VR上面。

  科兹安尼克说:“我们可以帮你从缆线中解脱出来,因为我们可以将全部计算整合到头盔中,我们可以做到这些。但是如果你真的想要低延迟的高端游戏,那么有线VR向来是最好的终端系统。”

  对于英特尔来说,一个重大抉择是融合现实技术是否足够重要,是否值得其投资生产VR专用的芯片。对于为高端PC制造芯片的英特尔来说,建立需要与高端PC绑定的头盔是非常自然的事情。但是帕克没有直接回答该公司是否正考虑研发VR专用芯片的问题。

  机器视觉

  在我体验Project Alloy的过程中,我认为英特尔只是将其视为内部开发工具,但由于有RealSense和Movidius的支持,因特尔将迎来无数机遇。通过与RealSense和Movidius的高管对话,我发现英特尔显然已经有了进军VR和AR领域的计划。

  在略显狭窄的房间中,英特尔感知计算实验室副总裁阿钦·博维米尔克(Achin Bhowmilk)向我展示了融合现实环境中最新的RealSense模式。

  这个传感器阵列不仅可绘制出空间地图,还能识别多房间环境中的不同对象,比如其精确识别出一张桌子和四把椅子。博维米尔克说:“这种产品的背后创意是,研发出能够感应和理解世界的能力。”

  undefined

  这套系统与我在PC上使用的RealSense技术截然不同。RealSense最初显得有点儿混乱,作为被推荐给消费者的全新人机交互方式,它的形式显得笨重,而且很大程度上显得毫无用处,PC输入系统甚至还未准备好迎接它。

  VR出现后,RealSense凭借其计算机视觉的灵活性成为重要的计算平台。科兹安尼克表示,将来有一天,他希望这种技术能够从你的联系人列表中识别人们的身份,然后在你的视野中提供适当的通知。

  科兹安尼克说:“RealSense诞生自我们的实验室,我们已经对如何使用鼠标和键盘、如何以同样的方式与计算机交互反思了20多年。我们认为,或许我们可以解放双手。去年我们看到VR崛起,并开始意识到人们正受到许多人为设置的限制。”

  RealSense为头盔带来空间和情境意识,Project Alloy则可为硬件制造商提供更方便的参考,促使它们将追踪技术融入到产品中。结果,许多头盔制造商已经开始使用英特尔的技术,其中许多芯片来自英特尔收购的Movidius。

  Movidius的低功耗Myriad 2视觉处理单元已经成为头戴式显示器制造商中的行业标准。Movidius是谷歌Project Tango智能手机AR系统的早期合作伙伴,并且宣布与联想合作开发VR设备。Myriad 2的早期普及为英特尔带来更大优势,因为其正准备将RealSense应用到更多设备上。

  毫无疑问,RealSense和Movidius将越来越好,但科兹安尼克坚持认为,Movidius仍将作为独立产品出售,尽管双方都希望他们的产品能够更紧密地整合。他说:“我们将继续推动Movidius架构改进,我们将努力推动这种架构与英特尔架构更好地融合。”

  Movidius首席执行官雷米·艾尔-库赞(Remi El-Ouazzane)也看其产品正为RealSense平台优化,他称为能够与英特尔技术整合而感到兴奋。他说:“今天,Movidius平台实际上还很少有人知道,但我认为这种情况会改变,我们需要与英特尔共同增强竞争力,发挥整体优势。”

  展望未来

  许多VR领域的最大支持者认为,VR技术比AR技术更重要,尽管后者可将数字化图像叠加到我们的现实世界中。而英特尔似乎对VR如何最终演变成AR非常感兴趣。AR是令人兴奋的技术,开发者们现在已经可以体验微软HoloLens头盔,Meta 2开发套件也将开始出货。但是其他大肆宣传的头戴式显示器制造商来说,它们的产品细节依然不够多。

  Magic Leap已经从谷歌、阿里巴巴等科技公司筹资近14亿美元,但还没有对它们即将推出的头盔原型公布太多信息。尽管消息人士透露,苹果目前正基于不同的显示技术开发多种混合现实式头盔原型,但苹果还未曾做出官方回应。

  然而,这些头盔都有共同的特征,那就是使用了Movidius技术。艾尔-库赞说:“我可以非常谦虚地说,如果没有使用Movidius,那绝算不上大的AR平台。”他还解释称,通过将计算小型化,Movidius技术可以帮助其合作伙伴小型化AR系统中的头戴式眼镜。他认为,这种不起眼的形式因素可以帮助改善设备的接收功能。

  艾尔-库赞表示:“最终,我们应该从glasshole综合症中吸取教训。”VR眼镜必须是重在25克到30克之间的设备,而且是戴起来相当有趣的设备。VR眼镜必须尽可能少地使用电子元件,因此它只需要视觉处理器、显示器部件,这种可放进你口袋中的计算设备看起来非常像智能手机,这就是我对AR设备的愿景。

  尽管科兹安尼克在对话中强调,VR行业还需要1到2年时间才能获得AR所需的光学技术。但他暗示,英特尔已经在开发各种能够应用于AR领域的技术。融合现实是个引人入胜的冒险行业,可以缩小VR与AR之间的差距。Project Alloy显然是存在短板的早期冒险,而英特尔正为该公司的VR努力奠定坚实的基础。这些努力包括继续研发计算机视觉和视觉处理技术,这是更强大AR设备和体验所必须的。

  英特尔也正在与时间赛跑。Movidius或RealSense不仅在研发VR或AR头盔,同样也关注其他更加紧迫的科技平台,比如无人驾驶、安全系统以及无人机等。Project Alloy与融合现实给了该公司明确的方向,令其可以在VR和AR领域进行更广泛的尝试。

  预测下个计算平台或区分未来时尚从来都没有精确的科学可依靠,但英特尔了解AR/VR领域的风险,它正努力确保自己不会与这些现实技术脱钩。(小小)

  undefined

  原文链接:http://www.itmsc.cn/archives/view-132648-1.html

分享到

推荐

more >
<
权利声明-免责声明-联系我们
主办单位:中国科学技术协会 承办单位:科学普及出版社 版权所有:科学传播网 京ICP备16005954号 京公网安备11010802014557号